Легенда гласит, что традицию украшения деревьев в честь Рождества создал известный богослов Мартин Лютер (1483-1546). В 1500 году, в канун Рождества, он, гуляя по лесу, увидел несколько елок, покрытых снегом. Они ярко блестели в лунном свете и поразили Лютера своей красотой. Возвратившись домой, он поставил маленькую елочку посреди комнаты, украсил ее свечами и зажег их.

Впрочем, практика поклонения деревьям, особенно вечнозеленым, известна на протяжении тысячелетий Люди очень часто проводили параллель между деревьями и божественностью. Например, древние египтяне, вносили зеленые ветки финиковых пальм в свои дома и верили, что это принесет плодородие их полям. Подобные традиции существовали у древних римлян, германцев и кельтов.

Из Германии елки переехали в США. Когда и при каких обстоятельствах это произошло — точно неизвестно. Одна версия гласит, что традиция появилась в США вместе с солдатами из Германии, которых британская корона наняла для войны с колонистами во время американской революции. Другая версия гласит, что этот обычай импортировали в США германские иммигранты, наводнившие штаты Пенсильвания и Огайо в 1700-е годы. Они начали наряжать вечнозеленые деревья в общественных парках и привозить свежесрубленные елки к себе домой.

Однако, обычай украшения елочки вошел в массовую моду лишь только после того, как им увлеклись сильные мира сего. В 1846 году лондонская газета опубликовала картинку, изображавшую королеву Викторию и ее супруга принца Альберта (выходца из Германии) около наряженной рождественской елки. Британский двор всегда был законодателем мод. Благодаря Виктории и Альберту украшение елки стало модным как в Англии, так и в Америке.

В 1891 году президент США Бенджамин ГаррисонBenjamin Harrison впервые позволил поставить наряженную елку на лужайке у Белого Дома. Это дерево вскоре стало называться Национальной ЕлкойNational Christmas Tree. Интересно, что с 1901 по 1909 елки были вообще запрещены в Белом Доме. Дело в том, что президент Теодор РузвельтTheodore Roosevelt считал, что рубя елки американцы наносили большой вред лесам страны. Однако существует легенда, что дети президента имели секретную елочку, которую они прятали в шкаф, когда их отец собирался посетить их комнату.

С 1923 года Национальную Елку стали зажигать ежегодно. Обычно украшенная елка появляется перед Белым Домом ровно через неделю после празднования Дня Благодарения (отмечается в последний четверг ноября). В 1963 году елка появилась почти на месяц позже — 22 декабря. Это было знаком скорби американцев по убитому президенту Джону КеннедиJohn F. Kennedy. В 1979 году, в честь американских дипломатов, взятых в заложники в Иране, было освещено только украшение на верхушке ели.

Елка устанавливается и перед Капитолием, где заседает Конгресс США. Каждый год, елку, устанавливаемую перед зданием Капитолия, присылает в подарок какой-нибудь штат страны. Елка украшается в соответствии с традициями этого штата. В этом году честь поставить ко двору конгрессменов 65-футовую (около 22 метров) елку с 10 тыс. огней и 6 тыс. украшений выпала штату Айдахо.

Washington Profile