Команда лётчиков, инженеров и учёных строит самолёт, способный пролететь вокруг Земли без посадки, используя лишь солнечную энергию. Два смельчака вверят свои жизни 60-метровым крыльям и двум электродвигателям, установленным на хвостовом оперении машины.

В марте 1999 года швейцарец Бертран Пиккар (Bertrand Piccard) и англичанин Брайан Джонс (Brian Jones) совершили первое в мире успешное беспосадочное кругосветное путешествие на воздушном шаре Breitling Orbiter 3.

Тогда их полёт называли последним большим авиационным приключением двадцатого века.

После успешного приземления капсулу установили в Смитсоновском аэрокосмическом музее в Вашингтоне, неподалёку от «Аполлона» и знаменитых самолётов братьев Райт (Wright Brothers — первый моторный полёт), Чарльза Линдберга (Charles Lindbergh — первый перелёт через Атлантику на самолёте) и Чака Егера (Chuck Yeager — первое преодоление звукового барьера).

Тот же вызов возможностям человека, только теперь в сочетании с актуальной и модной заботой об окружающей среде, читается в новом проекте Пиккара — «Солнечный импульс» (Solar Impulse).

Самолёт должен использовать только солнечную энергию, а ночью лететь на аккумуляторах. Авторы проекта утверждают, что авиационные рекорды — не самоцель. Главное — привлечь внимание людей к проблеме широкого применения возобновляемых источников энергии.

Идеологический предшественник «Солнечного импульса» — беспилотный самолёт NASA «Гелиос» Helios), который разбился летом 2003 года.

Всю поверхность крыльев этого аппарата покрывали солнечные батареи. Но в том полёте, что симптоматично, на «Гелиосе» испытывали специальные топливные элементы.

Они должны были днём накапливать электроэнергию, идущую от солнечных батарей — за счёт разложения воды и последующего использования водорода для выработки нужной мощности — ночью или просто в плохую погоду.

Точные причины аварии «Гелиоса» не установлены и сегодня, но с плохо скрываемой печалью в голосе, учёные поясняют, что поиск наилучшего способа сохранения «дневной» энергии для ночного полёта — это и есть самый важный вопрос для дальнейшего развития технологии беспилотных самолётов на солнечных батареях.

Инженеры мечтают о таких аппаратах, которые были бы способны неделями парить в небе, чтобы брать пробы воздуха, или выискивать вражескую технику в театре военных действий или, к примеру, служить ретрансляторами. И при этом, желательно, не нести на борту обузу в виде бака с традиционным топливом.

Однако, до сих пор ни один летательный аппарат, использующий лишь энергию Солнца, не смог провести в воздухе ночь.

Пиккар же настроен оптимистично и буквально шагает через ступени. Он ведь сразу замахнулся на куда более сложную задачу — постройку пилотируемого «наследника» безвременно погибшего Гелиоса.

Официальный научный партнёр проекта — Швейцарский федеральный институт технологии в Лозанне (EPFL), принимавший участие также и в подготовке полёта Breitling Orbiter 3.

Именно здесь будут создавать и испытывать новые сверхлёгкие материалы, аккумуляторные батареи, солнечные элементы и многое другое.

В 2004 году партнёры намерены построить первый образец самолёта, а в 2006-м — поднять его в воздух. К 2007 году создатели «Импульса» предполагают научить его держаться в воздухе целую ночь в рамках 36-часового полёта.

В этом же году у первого самолёта появится близнец, и обе машины начнут сверхдальние полёты. Ориентировочно — в 2009 году.

Одним из самых любопытных узлов солнечной машины будет система управления. Если робототехники из Лозанны справятся с заданием, то Пиккар получит компьютеризированный жилет, позволяющий чувствовать самолёт буквально всем телом.

Силовое напряжение в каком-либо крыле вызовет пропорциональное давление на соответствующую сторону корпуса пилота.

И, напротив, машина будет ощущать самочувствие человека и даст ему знать, если тот испытывает утомление, стресс и тому подобное.

В общем, полное взаимопонимание человека и самолёта — залог успеха миссии.

А в успех хочется верить, ведь Бертран Пиккар — представитель славного семейства. Его дед Огюст Пиккар установил в 1932 году рекорд подъёма на высоту 16 тысяч 370 метров на стратостате собственной конструкции.

Именно Огюст, кстати, и изобрёл герметичную гондолу.

Отец Бертрана Жак Пиккар установил в 1960 году никем до сих пор не побитый рекорд погружения в океан на 10 тысяч 919 метров (дно впадины Челленджер в Марианском желобе). Уникальный батискаф «Триест», доставивший Жака и его напарника американца Дональда Уолша (Donald Walsh) в пучину, был построен Огюстом и Жаком Пиккарами в 1953 году.

И характерно, что изобретателем первого в мире батискафа (1948 год) был опять-таки Огюст Пиккар.

MEMBRANA